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I turisti internazionali tornano a New York, con una grande eccezione

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Dopo due anni di scarsa folla a Times Square e ad altre famose attrazioni, New York City spera finalmente in un forte rimbalzo dei visitatori quest’anno. Ma alla città mancherà ancora uno dei principali motori del suo boom turistico prepandemico: i big spender dalla Cina, il cui governo non ha ancora permesso di viaggiare all’estero.

Prima della pandemia, la Cina era la fonte in più rapida crescita di visitatori stranieri in città, con oltre 1,1 milioni di turisti cinesi in arrivo nel 2019. Il loro impatto sull’economia di New York è stato sovradimensionato perché tendevano a rimanere più a lungo e spendere più degli altri turisti.

Ora, con i confini degli Stati Uniti completamente riaperti ai visitatori per la prima primavera dal 2019, i funzionari della città contano sui turisti provenienti da paesi come Messico, Brasile e Australia per aiutare a compensare l’assenza dei cinesi, almeno temporaneamente.

In una previsione che sarà pubblicata mercoledì, NYC & Co., l’agenzia di promozione turistica della città, prevede un aumento del 70% dei turisti quest’anno rispetto allo scorso anno a 56,4 milioni di visitatori, di cui 8 milioni al di fuori degli Stati Uniti.

Quel totale sarebbe ancora molto al di sotto dei 66,6 milioni di visitatori stimati da New York & Co. per il 2019. Ma avvicinerebbe la città all’obiettivo del sindaco Eric Adams di una piena ripresa del turismo entro il 2024.

Il turismo è un ingranaggio vitale nell’economia della città, supportando oltre 300.000 posti di lavoro in hotel, ristoranti, musei e teatri. E i viaggiatori internazionali hanno l’impatto maggiore perché spendono in media più del triplo del tipico turista nazionale.

I visitatori, compresi quelli che hanno viaggiato per almeno 50 miglia ma non hanno pernottato, hanno speso circa 24 miliardi di dollari in città l’anno scorso, secondo le stime di New York & Co. Era circa la metà rispetto al 2019, ma è aumentato di oltre il 50% rispetto al 2020.

“È sempre stato e continua ad essere il caso che i viaggi e il turismo siano i principali capisaldi della nostra economia”, ha affermato Maria Torres-Springer, vicesindaco.

Garantire che i frutti di una rinascita del turismo si diffondano in tutta la città, non solo a Manhattan, ha affermato, era un obiettivo centrale del progetto dell’amministrazione Adams per la ripresa economica.

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“Stiamo assistendo ad alcuni germogli verdi di una ripresa del turismo”, ha affermato Fred Dixon, CEO di New York & Co. “Stiamo lavorando per assicurarci che quei germogli verdi si trasformino in una ripresa a tutti gli effetti”.

Un motivo di ottimismo, ha osservato Dixon, è stato il rimbalzo dell’occupazione degli hotel nelle ultime settimane quando la variante omicron del coronavirus è svanita. Tre quarti delle camere d’albergo disponibili della città sono state occupate nella settimana terminata il 19 marzo, secondo STR, una società di ricerca del settore. Era ancora al di sotto del livello prepandemico dell’87%, ma molto più alto che nei primi due mesi dell’anno, quando omicron ha tenuto lontani molti visitatori.

Per stimolare la domanda, Adams ha donato a New York & Co. altri 10 milioni di dollari da destinare alla campagna promozionale lanciata lo scorso anno, con il tema “È ora di New York City”. Questo è stato il primo aumento dell’assegnazione di fondi cittadini all’agenzia in diversi anni.

turismo newyorkese FILE — Visitatori al Metropolitan Museum of Art di Manhattan. I funzionari della città prevedono un aumento del 70 per cento del turismo quest’anno, inclusi 8 milioni di visitatori dall’estero. (Sarah Blesener/The New York Times)

Il precedente sindaco, Bill de Blasio, la scorsa estate ha incanalato 30 milioni di dollari di aiuti federali per la pandemia all’agenzia del turismo nella speranza di stimolare un rapido ritorno dei visitatori. La città ha organizzato concerti e film gratuiti nei cinque distretti per celebrare il ritorno. Ma nuove varianti del virus, prima delta poi omicron, hanno minato quegli sforzi e l’anno si è concluso con una nota desolante.

Per tutto il 2021, la città ha ricevuto solo 32,9 milioni di visitatori, meno della metà del totale record del 2019. Con i confini della nazione chiusi per i primi 10 mesi dello scorso anno, solo l’8% di quei visitatori proveniva da altri paesi, in calo rispetto a 20 % prima della pandemia.

NYC & Co. prevede una triplicazione dei visitatori internazionali quest’anno. Ma quella previsione include 438.000 visitatori dalla Cina, supponendo che quel paese porrà fine ai suoi blocchi COVID e consentirà ai suoi cittadini di viaggiare di nuovo.

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“Riconosciamo che ci sono rischi al ribasso per le attuali previsioni e potenzialmente spazio per una revisione al ribasso quest’estate”, ha affermato Emina Cardamone, direttore di Tourism Economics, la società che ha prodotto quella previsione.

Dixon ha ammesso che prevedere quando i turisti cinesi sarebbero tornati implicava “molte speculazioni”. Ma ha aggiunto che la maggior parte dei turisti stranieri proverrebbe dal Canada e dall’Europa, dove si ritiene che la domanda repressa di viaggi sia alta e dove New York & Co. ha rianimato i suoi team di marketing.

L’agenzia aveva rappresentanti in tutto il mondo prima che la città andasse in blocco nel marzo 2020. Ma con il progredire della pandemia, Dixon ha dovuto chiudere quelle operazioni, che aveva costruito per un decennio.

Negli ultimi mesi, NYC & Co. ha gradualmente riaperto quegli uffici – con l’eccezione di Cina e Singapore – per spargere la voce che New York è pronta ad accogliere nuovamente i turisti. Questa settimana l’agenzia ha avviato una nuova partnership con una società promozionale in Giappone.

Adams sta allentando molte restrizioni per cercare di accelerare il rimbalzo della città.

“Dovevamo ricostruire la fiducia a New York”, ha detto Dixon. “Una delle sfide più grandi che abbiamo dovuto affrontare è stata mostrare ai viaggiatori che la New York che conoscono e amano è qui, e che Broadway e i ristoranti sono tornati”.

La città deve ancora affrontare una lunga strada per la piena ripresa. Circa 115 dei suoi hotel non hanno riaperto, incluso il Roosevelt Hotel da 1.025 camere nel centro di Manhattan, e circa un quarto dei suoi lavoratori alberghieri iscritti al sindacato rimane licenziato. L’occupazione complessiva nel settore del tempo libero e dell’ospitalità, che comprende hotel, ristoranti, musei e teatri, è ancora in calo di circa 100.000 posti di lavoro da prima della pandemia.

“Siamo decisamente in un posto migliore rispetto allo scorso anno, ma non possiamo in alcun modo dire che ci siamo ripresi”, ha affermato Vijay Dandapani, amministratore delegato della Hotel Association di New York City. “La perdita sostenuta negli ultimi due anni è denaro buttato via.”

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