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L’arte politica dell’artista Varunika Saraf tenta di scandire i tempi attuali attraverso le immagini

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Caput Mortuum, l’ultima mostra personale dell’artista e storica dell’arte Varunika Saraf con sede a Hyderabad, prende il titolo da un pigmento con una storia insolita. Alcuni dicono che il suo cugino stretto un tempo fosse estratto da corpi mummificati, con aneddoti di persone a corto di vere mummie egiziane per produrre il pigmento. Altri dicono che sia basato sull’alchimia, come il residuo in un pallone di riscaldamento dopo la sublimazione degli elementi più nobili. Caput Mortuum in latino significa “Testa morta”, in relazione alla ruggine e ai residui. Il pigmento – un marrone terroso con toni di viola e marrone – è più affabile di quanto suggerisca la sua storia passata, ma Saraf ne è attratto proprio per queste connotazioni morbose e misteriose. Usa ampiamente il pigmento, spesso come strato di base nei suoi dipinti, inclusi diversi in questa mostra che ha aperto il mese scorso alla galleria Chemould Prescott Road di Mumbai e durerà fino al 31 dicembre.

«Caput Mortuum sembra sangue secco. Si infiltra attraverso lo strato di colore sovrastante e sanguina attraverso la superficie. È come la storia e le ingiustizie passate”, afferma Saraf, 39 anni. La nota dell’artista per la mostra usa frasi come “macchie di colore sanguinante” e “un presente assediato da brutali atti di violenza”, che farebbero sospettare che Caput Mortuum sia non per i deboli di cuore. Ci aspettiamo una relazione sanguinosa. Ma al posto del grottesco, Saraf offre l’illusione.

Prendiamo ad esempio Portents II (2020). Un grande spettacolo di comete dorate, è ispirato alle immagini del Libro dei miracoli di Augusta, un manoscritto tedesco del XVI secolo che interpretava eventi apocalittici. L’apparizione di una cometa era inquietante, spesso seguita da terremoti e scarsi raccolti. Portents II ha il fascino della morbida seta, e ci avviciniamo ad essa, finché non vediamo le teste delle comete. Ognuno porta un’immagine dipinta a mano – i ricordi di Bhagalpur del 1989 e di Godhra del 2002 della violenza comunitaria tra di loro. Ce ne sono di più: persone in fuga, cariche di lathi, fucili carichi, resistenza.

Varunika Saraf, arte politica Varunika Saraf, mostra Varunika Saraf Varunika Saraf. (Foto: volantino PR)

Saraf afferma: “Il manoscritto di Augusta è una risorsa interessante per gli artisti per parlare dei tempi attuali e per parlare dei presagi del tempo presente. Da tempo compaiono molti segnali e non li abbiamo presi sul serio. Se lo avessimo fatto, forse la situazione avrebbe potuto essere avvertita”.

La “situazione” di cui parla Saraf è spiegata in immagini piuttosto che in parole. Land that Bleeds (2020-21), l’opera più grande della mostra, è una foresta sognante di acquerelli rosa, blu e marroni disposti su tessuti diafani. Sarebbe stato un luogo ideale per un appuntamento amoroso, ma un’attenta osservazione rivela i poliziotti che rovistano tra il fogliame. La foresta è intrisa di facce di luna piena, ognuna dipinta, tagliata e incollata individualmente. Proprio come le cinture forestali dell’India, il paesaggio è afflitto da controllo, sorveglianza e violenza.

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Saraf spiega che gli alberi sono basati su dipinti Mughal e che l’ambientazione imita scene di caccia dai dipinti di Bundi e Kota dei secoli XVII e XVIII. I potenti cacciavano tigri, cinghiali o cervi. Ora cacciano persone o idee. “Amo profondamente le immagini del passato e così posso farle anche mie. Ho un profondo amore per la storia e la storia dell’arte “, afferma Saraf, che ha conseguito un dottorato di ricerca presso la School of Arts and Aesthetics, JNU, dove ha ricercato dipinti indiani che sono normativamente etichettati come “miniature indiane”. Questo amore per la storia è evidente nel modo in cui le sue opere fanno riferimento alle immagini fotogiornalistiche, come la documentazione della partizione di Margaret Bourke-White. Saraf sfoglia molto riviste e giornali, raccogliendo immagini. “Ogni mattina dopo colazione vado a tagliare-tagliare-tagliare”, dice.

Varunika Saraf, arte politica Varunika Saraf, mostra Varunika Saraf Land that Bleeds (2020-21), l’opera più grande della mostra, è una foresta sognante di acquerelli rosa, blu e marroni disposti su tessuti diafani. (Foto: volantino PR)

Gli spettatori hanno lo scopo di individuare l’ora e il luogo delle immagini, ma va bene se non riusciamo a segnare un momento aha. L’effetto desiderato è in moltitudini, poiché ogni quadro di violenza e resistenza ricorda stranamente un altro. Il titolo è forse un triste scherzo che il sistema è kaput. Saraf dice: “Questi eventi sono diventati così ampiamente diffusi, è come se tutto potesse succedere, tutto può innescarli, potrebbe succedere a chiunque conosciamo”.

We, The People (2018-2021), una serie di 46 opere ricamate, traccia una linea temporale alternativa della nazione, evidenziando immagini che sono state relegate alla storia, come la fuga di gas della Union Carbide a Bhopal o il movimento Chipko. Anche qui Saraf fa uso di immagini iconiche della storia sociopolitica dell’India. Un’opera ricorda Budhini Mejhan, una donna Santhal a cui fu chiesto di inaugurare una diga della Damodar Valley Corporation (DVC) insieme al Primo Ministro Jawaharlal Nehru nel 1957. Mejhan fu ostracizzata dalla sua comunità, poiché la cerimonia di inaugurazione richiedeva che ghirlanda Nehru, un atto che equivaleva al matrimonio e al mancato riconoscimento da parte dell’amministrazione della cultura delle popolazioni locali. We, The People è una serie in cui Saraf è stato più coinvolto, insieme a “dubbi, interrogativi e dolore” perché l’atto stesso di ricamare alcuni momenti della storia dell’India significa che altri devono essere trascurati.

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Il ricamo fa la sua comparsa in alcune altre opere in mostra, come un set brunito chiamato Jugni (2020). La serie attinge alle icone russe della Madonna, ma, invece della madre divina, Saraf presenta le donne mortali come agenti di cambiamento storico. Dipinti di donne manifestanti sono posizionati su sfondi di tessuto gota sfarzoso e ciascuno porta un’aureola di perle di semi e zardosi. Tra questi ci sono Shaheen Bagh, Pinjra Tod e le proteste degli agricoltori.

Varunika Saraf, arte politica Varunika Saraf, mostra Varunika Saraf Portents II ha il fascino della morbida seta, e ci avviciniamo ad essa, finché non vediamo le teste delle comete. (dispensa PR)

La serie è stata innescata da una strana dichiarazione che il CJI ha fatto all’inizio di quest’anno in merito alle proteste degli agricoltori: “Perché le donne e gli anziani sono trattenuti nella protesta?” Era come se le donne non fossero agricoltrici e non facessero parte del settore agricolo, dice Saraf, aggiungendo: “L’unica fonte di speranza o conforto che ho è attraverso immagini come questa. Questo è ciò che mi ha reso davvero felice”.

Spesso ci si aspetta che l’arte politica sia molte cose, audaci o provocatorie, ma non capita spesso che sia seducente. Dopotutto, l’arte politica spesso rifiuta le tradizioni consolidate. Invece del rifiuto o della sovversione, Saraf sceglie di falsificarli delicatamente. Gli spettatori vengono prima sedotti, per poi essere disturbati. “Quando appartieni a un certo modo di pensare, c’è questa pressione su di te per realizzare opere davvero audaci, come i manifesti di propaganda sovietica. Mi sono reso conto che non è la mia lingua “, dice Saraf.

Caput Mortuum offre in parte la grande bugia. Ci sono paesaggi che sembrano gioiosi ma in realtà sono infidi o una pioggia di comete che in realtà è uno sciame di mosche. L’illusione è istituita e infranta e tutto ciò che rimane è la storia, l’antidoto perfetto a una rete di bugie.

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