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Le mele non erano sempre grandi, succose e dolci: quelle antiche erano piccole e amare

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Quando si addenta una mela grande e dolce del negozio di alimentari locale, è facile dare per scontate le caratteristiche dei nostri frutti moderni.

Non consideriamo spesso la lunga storia di migrazione e miglioramento, sia casuale che intenzionale, che ha portato alle mele apparentemente perfette di cui godiamo oggi.

Le nostre mele non erano sempre deliziose? Da dove vengono le nostre mele e quanto sono cambiate?

Le origini della mela possono essere fatte risalire alle montagne di Tian Shen nell’odierno Kazakistan, dove l’antenato selvatico delle mele, Malus sieversii, cresce ancora oggi nelle foreste. La più grande città del Kazakistan, Almaty, deriva il suo nome dalla parola kazaka Almatau che significa “montagna di mele”.

Le prove archeologiche suggeriscono che la coltivazione umana delle mele sia iniziata almeno 5.000 anni fa.

Durante gli ultimi cinque millenni, i nostri antenati umani hanno trasportato semi di mela prima attraverso l’Asia attraverso la Via della Seta e infine in tutto il mondo.

Ma queste antiche mele sono molto diverse dalle varietà a cui siamo abituati oggi. Le mele selvatiche sono spesso piccole, acide e amare e generalmente non sono qualcosa per cui paghereste 8,80 USD/kg.

Il nostro gruppo di ricerca ha confrontato le mele coltivate di oggi (varietà coltivate in fattorie come Honeycrisp e McIntosh) con i frutti dei loro antenati selvatici, Malus sieversii, per quantificare come i frutti delle mele siano cambiati nel corso di migliaia di anni.

Il nostro esperimento ha utilizzato la raccolta della biodiversità delle mele del Canada, un frutteto in Nuova Scozia che contiene oltre 1.000 diverse varietà di mele provenienti da tutto il mondo, sia selvatiche che coltivate.

La coltivazione di alberi dalle montagne del Kazakistan insieme a varietà coltivate ha permesso al nostro team di ricerca di fare confronti diretti tra le mele di oggi e le mele selvatiche dell’antico passato.

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Il nostro studio ha rivelato che le mele coltivate sono 3,6 volte più pesanti e il 43% meno acide delle loro controparti selvatiche.

Le mele che vediamo oggi nei supermercati sono più grandi e più appetibili di quelle che nutrivano i nostri antenati.

Questo drammatico cambiamento di acidità, che contribuisce all’acidità delle mele, suggerisce che le mele di cui godiamo oggi sono molto più gustose di quelle del passato.

Inoltre, le mele coltivate contengono il 68% in meno di contenuto fenolico rispetto alle mele selvatiche. I composti fenolici sono sostanze bioattive nei frutti che sono collegate a migliori risultati per la salute umana.

Tuttavia, i composti fenolici contribuiscono anche al gusto amaro, il che significa che le mele di oggi hanno un sapore molto meno amaro rispetto alle loro controparti ancestrali.

È probabile che, nel corso di molti secoli, gli esseri umani abbiano scelto di coltivare mele con molecole meno bioattive a favore di quelle con un sapore meno amaro, con conseguente diminuzione del contenuto fenolico nelle mele coltivate nel tempo.

Questi risultati ci danno un’idea delle preferenze di gusto dei nostri antenati. Gli esseri umani del passato probabilmente selezionavano mele pesanti, che fornivano più cibo a più persone e meno acide e fenoliche, rendendole più appetibili.

Gran parte di questi drammatici cambiamenti sono avvenuti come risultato della scelta dei nostri antenati quali varietà di mele portare con sé mentre migravano in tutto il mondo.

Nel corso di centinaia di generazioni, i nostri antenati hanno selezionato mele con caratteristiche adatte alle loro esigenze, conducendo efficacemente un esperimento di miglioramento delle mele a lungo termine.

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Negli ultimi 200 anni, i programmi di coltivazione delle mele sono stati più deliberati e più sofisticati, utilizzando tecniche e tecnologie moderne per rendere le mele migliori più velocemente.

Il nostro gruppo ha combinato i documenti storici con i dati sui tratti dei frutti del nostro frutteto per studiare le tendenze nelle caratteristiche dei frutti tra le varietà commerciali generate dagli ultimi 200 anni di allevamento.

La nostra indagine ha rilevato che le varietà di mele commerciali rilasciate più di recente hanno migliori capacità di conservazione, contengono più solidi solubili (zuccheri) e hanno un contenuto fenolico inferiore.

I recenti sforzi per migliorare le nostre mele si sono concentrati sul mantenimento dei frutti freschi più a lungo e sul loro sapore più dolce.

Con l’espansione dei mercati alimentari globali e le nostre crescenti preferenze per i gusti più dolci, questi cambiamenti sono indicativi dei desideri della società moderna.

Le mele selvatiche rappresentano una preziosa fonte di diversità genetica? materiale che potrebbe essere utilizzato in futuro per aggiungere caratteristiche nuove o migliorate alle moderne varietà di mele.

Il mantenimento di raccolte di colture diverse, come la raccolta canadese di biodiversità delle mele, sarà essenziale per il futuro del miglioramento degli alimenti, poiché consentirà agli agricoltori di spingere i confini di ciò che è possibile con i nostri frutti.

In effetti, quando si confrontano le mele con le mele, il frutto moderno che si vede al supermercato è caduto abbastanza lontano dall’albero ancestrale? ed è qualcosa di cui essere grati.

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