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L’odore del corpo potrebbe avere un odore peggiore per te rispetto ai tuoi antichi antenati

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(Trilobiti)

Quando annusi qualcosa, molecole di odore naviga all’interno del naso dove si legano alle proteine ​​- chiamate recettori olfattivi – sulle cellule che rivestono la cavità nasale. Questi recettori attivano segnali che il tuo cervello interpreta come uno o più odori.

Un team di scienziati ha identificato i recettori olfattivi per due molecole odorose comuni: un muschio che si trova nei saponi e nei profumi e un composto prominente in ascelle puzzolenti felpa. Il team di ricerca ha anche scoperto che i cambiamenti evolutivi più recenti di questi recettori olfattivi alterano la sensibilità delle persone a quegli odori. Il lavoro è stato pubblicato giovedì su PLOS Genetics.

I recettori olfattivi possono essere fatti risalire a centinaia di milioni di anni e si ritiene che siano presenti in tutti i vertebrati. Gli esseri umani ne hanno circa 800 recettore olfattivo geni, ma solo circa la metà di essi sono funzionali, il che significa che verranno tradotti in proteine ​​che si trovano nel naso e rilevano le molecole di odore. Ma all’interno di un gene funzionale, variazioni minori possono causare cambiamenti nella sua proteina recettore corrispondente e tali cambiamenti possono influenzare in modo significativo il modo in cui viene percepito un odore.

“C’è una molecola chiamata androstenone”, ha detto Joel Mainland, neuroscienziato al Monell Chemical Senses Center di Philadelphia e autore del nuovo studio. “E sappiamo che alcune persone annusano quella molecola come urinaalcune persone annusano quella molecola sandalo e alcune persone non lo sentono affatto.

Detto questo, i cambiamenti genetici non sono l’unica cosa alla base dell’interpretazione degli odori. “Uno è genetico e l’altro è l’esperienza, che include cose come la cultura in cui sei cresciuto”, ha detto Hiroaki Matsunami, un biologo molecolare della Duke University che non è stato coinvolto nella ricerca ma il cui lavoro è incentrato sull’olfatto.

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Lo studio di Mainland e colleghi è stato uno sforzo di collaborazione tra scienziati negli Stati Uniti e in Cina. Hanno sequenziato i genomi di 1.000 persone a Tangshan, in Cina, che sono membri del gruppo etnico Han. Hanno fatto lo stesso con una coorte etnicamente diversificata di 364 persone a New York City. Ai partecipanti è stato chiesto di valutare, su una scala di 100 punti, l’intensità e la gradevolezza di una gamma di comuni odori. I ricercatori hanno quindi cercato le associazioni tra i geni dei recettori olfattivi e gli odori, nonché le variazioni all’interno di quei geni e il loro potenziale effetto sulla percezione dell’odore.

Campionando una popolazione di persone ampia e diversificata, i ricercatori sono stati in grado di individuare gli odori la cui percezione era basata sulle differenze genetiche tra le persone, piuttosto che su fattori culturali o esperienziali. Ciò li ha portati a molecole tra cui acido trans-3-metil-2-esenoico e galaxolide.

L’acido trans-3-metil-2-esenoico è considerato uno dei composti più pungenti in felpa sotto le ascelle. Galaxolide è un muschio sintetico spesso descritto come dotato di a floreale, odore legnoso che viene utilizzato in profumi e cosmetici, ma anche cose come lettiere per gatti. Il team di ricerca è stato in grado di identificare le varianti del recettore olfattivo per quegli odori. Nel caso dell’odore delle ascelle, la maggior parte delle persone con la variante genetica più recente dal punto di vista evolutivo lo ha trovato più intenso. Per il galaxolide era vero il contrario.

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I risultati del galaxolide sono stati particolarmente sorprendenti, con alcuni partecipanti incapaci di sentire l’odore del muschio. “È davvero raro trovare un effetto così grande come quello che abbiamo visto per questo recettore sulla percezione dell’odore del muschio”, ha detto Marissa Kamarck, neuroscienziata dell’Università della Pennsylvania, autrice dello studio.

Matsunami vede questo lavoro come un altro esempio di olfatto umano più complesso di quanto le persone inizialmente pensassero. Ha detto che, sebbene i risultati principali dello studio ne coinvolgano solo due profumistanno aggiungendo alla prova che “i recettori degli odori come gruppo hanno una varietà straordinaria”.

Gli autori ritengono che le loro scoperte supportino un’ipotesi che è stata criticata secondo cui il sistema olfattivo dei primati è degenerato nel tempo evolutivo. Kara Hoover, un’antropologa dell’Università dell’Alaska Fairbanks che non è stata coinvolta in questa ricerca ma che studia l’evoluzione dell’olfatto umano, non è in primo luogo convinta da questa ipotesi.

“Perché si presume che l’intensità ridotta sia degrado?” lei chiese. “Forse altre cose stanno diventando più intense o la discriminazione degli odori sta migliorando. Sappiamo troppo poco per trarre queste conclusioni”.

Per Hoover, questi risultati hanno sollevato altre domande evolutive. “La nostra specie è molto giovane”, ha detto. “Perché così tante variazioni in così poco tempo? C’è un significato adattativo?”

(Questo articolo è apparso originariamente sul New York Times.)

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