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Pandit Birju Maharaj: Una vita dedicata alla danza e alla ricerca dell’eccellenza classica

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Ha avuto una storia d’amore con Kathak come pochi altri hanno mai fatto, la sua padronanza della forma di danza classica lo ha portato a una fama duratura come uno dei più grandi artisti indiani.

Birju Maharaj visse come morì. È cresciuto con il ghungroo, il tabla e l’armonium che colpivano i ritmi dell’armonia e, quando ha esalato il suo ultimo respiro nelle prime ore del lunedì, la sua casa era perfettamente viva con il suono della musica – questa volta vecchie canzoni che amava così tanto.

“Lui ha cenato e noi stavamo giocando”antakshar‘perché amava la musica antica – improvvisamente il suo respiro divenne irregolare. Pensiamo che sia stato un arresto cardiaco poiché era anche un malato di cuore. Rideva e sorrideva nei suoi ultimi istanti”, ha detto la nipote Ragini rievocando gli ultimi istanti di una vita dedicata alla danza.

Il leggendario ballerino, un guru in senso tradizionale che non solo ha portato Kathak nel mondo, ma ha anche trasmesso il suo mestiere a generazioni di studenti, avrebbe compiuto 84 anni il 4 febbraio.

Era l’artista consumato, un poeta, che scriveva sotto lo pseudonimo di “Brijshyam”, un cantante che aveva imparato anche il thumri e altre forme, e anche uno strumentista. Ma fu Kathak, la più aggraziata forma di danza classica indiana, a diventare la sua vocazione nella vita. Ha dedicato ogni minuto di veglia alla messa a punto e alla divulgazione dell’artigianato in India e oltre le sue coste.

Nato il più prosaico Brijmohan Nath Mishra, Birju Maharaj, che avrebbe continuato a dominare molti palcoscenici con il suo impeccabile gioco di gambe e la sua storia emotiva e stilizzata che raccontava alla maniera di Kathak, una volta ha ricordato come aveva solo tre anni quando camminava e camminava ondeggiando verso il ‘ taleemkhana’ dove ai giovani studenti venivano insegnate le abilità di danza, l’armonium e la tabla.

Furono quei primi anni di crescita nella sua casa ancestrale a Lucknow che gradualmente modellarono la giovane Mishra in Birju Maharaj, il leader del Kalka-Bindadin Gharana di Lucknow.

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“Era come un mare di ritmo e ritmo, e per sette generazioni quello è stato l’unico argomento di discussione a casa. Laya, swar, taal, bhangima, saundarya, aur nritya (ritmo, tono, ritmo, posa, bellezza e danza) era tutto ciò di cui abbiamo parlato.

“Tutto ciò che abbiamo sentito è stato il suono di ghunghru, tabla e harmonium. Tutti cominciavano ad esercitarsi alle 4 del mattino, ci arrivavo anche io con dei dolci in tasca. A volte mi cimentavo con una tabla o un harmonium, avevo iniziato a imparare poco a poco fin dall’inizio”, ha detto a PTI in un’intervista.

Nato nella casa dell’esponente Kathak Jagannath Maharaj, meglio conosciuto come Acchan Maharaj, Birju Maharaj ha iniziato ad esibirsi dall’età di sette anni.

Si è formato sotto il padre e guru Acchan Maharaj e gli zii Shambhu Maharaj e Lachhu Maharaj.

Ha iniziato da bambino accompagnando suo padre in luoghi come Kanpur, Allahabad e Gorakhpur e poi in luoghi lontani, tra cui Calcutta e Mumbai, dove ha condiviso il palco con lui.

E poi è successa la tragedia.

Suo padre morì e il giovane Birju Maharaj si trasferì a Delhi e iniziò a insegnare Kathak al Sangeet Bharti per sostenere la sua famiglia. Aveva solo 13 anni all’epoca.

Ha anche insegnato al Bharatiya Kala Kendra a Delhi e al Kathak Kendra (un’unità del Sangeet Natak Akademi) dove è stato capo della facoltà e direttore, ritirandosi nel 1998.

Birju Maharaj in seguito aprì la sua scuola di ballo, Kalashram, sempre a Delhi.

La sua fama crebbe negli anni. Presto arrivò il momento in cui Kathak, una forma di danza che usa espressioni e movimenti fluidi per raccontare una “katha” che significa “storia”, divenne sinonimo di Birju Maharaj.

Nella sua ultima intervista a PTI, meno di due mesi fa, l’artista anziano e ancora grazioso ha parlato del suo ottimismo per il futuro e per le nuove generazioni che portano avanti le tradizioni di Kathak nonostante le molte distrazioni del mondo moderno.

“Gli artisti che lavorano con passione per portare avanti la tradizione sono i giusti tedofori di una forma d’arte e della sua eredità. Ci vuole molto lavoro e dedizione per rimanere fedeli a una potente tradizione come la danza classica”, aveva detto il premiato di Padma Vibhushan.

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Birju Maharaj lascia cinque figli, tre figlie e due figli e cinque nipoti.

È stata una carriera molto splendida.

Birju Maharaj ha continuato a coreografare brani come “Makhan Chori” e “Phaag Bahar”. Anche quando aveva 70 anni, ha lavorato a drammi di danza storici e mitologici, tra cui “Katha Raghunath Ki”, “Krishnayan” e anche “Darbar-e-Shaahi Mehfil”.

Negli ultimi anni si è spostato su composizioni astratte e ritmiche come “Laya Parikrama”, “Naad Gunjan” e “Ghunghru Sangeet”. E poi ci sono stati anche dei grandi momenti cinematografici.

Nel capolavoro di Satyajit Ray “Shatraj Ke Khiladi” nel 1977, Birju Maharaj ha composto una danza, eseguita da un discepolo, e ha cantato il memorabile “Kanha main tose haari”. In un po’ di storia del cinema interessante, la canzone è stata scritta da Bindadin Maharaj, fratello del nonno di Birju Maharaj, ballerino ed esponente del thumri alla corte di Nawab Wajid Ali Shah.

I due fratelli hanno continuato a fondare il Kakla-Bindadin Lucknow Gharana.

Birju Maharaj ha anche allenato Madhuri Dixit per il Devda canzone Kaahe chede mohe e Deepika Padukone per la sua canzone Mohe ha suonato do laal in Bajirao Mastani. Entrambi i film sono stati diretti da Sanjay Leela Bhansali.

Essendo uno dei nomi più riconosciuti dell’India nel firmamento classico, i premi sono stati numerosi, tra cui Padma Vibhushan, Sangeet Natak Akademi, Kalidas Samman, Nritya Vilas, Rajiv Gandhi Peace Award e un National Film Award per la coreografia in Vishwaroopam e un Filmfare Award per Bajirao Mastani.

Alcuni frammenti della sua vita saranno per sempre intrecciati nella storia.

La casa in Gwynne Road a Lucknow in cui è cresciuto Birju Maharaj è ora un museo Kathak. Rimase anche legato al suo villaggio ancestrale, Handiya Tehsil vicino ad Allahabad, che ha un “Kathakon ka Talab” (stagno di ballerini Kathak) e un “Sati ka Chauraha”, dove sua nonna ha bruciato su una pira con suo nonno.

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